Cuatro campeones del mundo y cuatro aspirantes a serlo animar√°n los cuartos de final del Mundial de Rusia. Una postal perfecta que retrata la paridad que ha marcado al torneo.
Despu√©s de la salida del √ļltimo campe√≥n Alemania en primera ronda, Argentina y Espa√Īa no sobrevivieron a los octavos de final. Tampoco el Portugal de Cristiano Ronaldo, √ļltimo monarca de Europa.
Brasil, pentacampeón mundial, emergió de ésta instancia como firme candidato tras vencer 2-0 a México, la tercera victoria consecutiva de los dirigidos por Tite sin recibir goles en el certamen desde el empate 1-1 ante Suiza en el debut.
Las estadísticas también muestras que es el equipo al que menos se le pateó al arco con cinco intentos.
El equilibrio y la firmeza defensiva son dos rasgos centrales de este Brasil, que no por ello traiciona su genética creativa, encarnada en Neymar, Willian y Philippe Coutinho.
‚ÄúNos sentimos confiados, pero no favoritos. Sabemos que hay otros clasificados con gran potencial. El favoritismo viene de la prensa y de los hinchas‚ÄĚ, apunt√≥ Willian. ‚ÄúNos queremos mantener firmes en nuestra meta, que es ir paso a paso y llegar a la final‚ÄĚ.
Buena estrategia mantener la prudencia, sobre todo porque el próximo rival será Bélgica el viernes en Kazán.
Los Diablos Rojos desplegaron el juego más vistoso en la primera ronda, con nueve goles a favor y apenas dos concedidos. Pero se encontraron 2-0 en contra ante Japón para luego conseguir un agónico triunfo 3-2 justo cuando asomaba el tiempo suplementario.
Pero la trayectoria de B√©lgica en duelos mano a mano contra sudamericanos es negativa. Nunca pudo vencerlos y ni siquiera marcarles un gol. La √ļltima derrota fue hace cuatro a√Īos ante Argentina.
En Brasil no jugará Casemiro, el fundamental volante de contención, por acumulación de amarillas. Neymar, Coutinho y Filipe Luis deberán cuidarse ya que de recibir otra se perderán la semifinal en caso de avanzar.
Los cuartos se pondr√°n en marcha oficialmente con el duelo entre otros dos ex campeones mundiales: Uruguay (1930, 1950) y Francia (1998).

La versi√≥n rusa de la Celeste combina la ‚Äúgarra charr√ļa‚ÄĚ con un potencial ofensivo de temer con Luis Su√°rez y Edison Cavani. Entre los dos convirtieron cinco de los siete goles convertidos en el certamen.
Pero la dupla enfrenta una posible separación. Cavani está en duda por lesión para el encuentro en Nizhny Nóvgorod.
‚ÄúNo es nada f√°cil. Son pocos d√≠as y la recuperaci√≥n es dif√≠cil‚ÄĚ, dijo Su√°rez. ‚ÄúLas ganas, la actitud, la entrega est√°n. El esfuerzo Edi lo va a hacer‚ÄĚ. Pero si no puede jugar, ‚Äúhay otros que pueden hacerlo. Uruguay no depende de un jugador sino del juego colectivo‚ÄĚ, avis√≥ el goleador del Barcelona.
Este cruce tiene la particularidad del duelo entre defensores y artilleros que comparten club.
Antoine Griezmann juega en el Atlético Madrid junto a los zagueros uruguayos Diego Godín y José María Giménez. El primero, además, es padrino de la hija del atacante francés.
En tanto que Su√°rez tendr√° que v√©rselas con Samuel Umtiti, su compa√Īero en Barcelona.
‚ÄúSiempre bromeaba…que quer√≠a enfrentar a Umtiti en el mundial y se hizo realidad‚ÄĚ, dijo Su√°rez.
Con el trono vacante por las salidas de Lionel Messi y Cristiano Ronaldo, Neymar en Brasil tendr√° competencia con Kylian Mbapp√©, quien deslumbr√≥ con dos goles ante Argentina. Con 19 a√Īos, se convirti√≥ en el primer adolescente en anotar m√°s de un gol en un encuentro de eliminaci√≥n directa despu√©s de Pel√© en 1958.

‚ÄúEs halagador ser el segundo despu√©s de Pel√©. Pero pongamos las cosas en perspectiva. Pel√© est√° en otra categor√≠a‚ÄĚ, dijo con humildad el delantero del Paris Saint Germain, al que medios espa√Īoles vinculan con el Real Madrid la pr√≥xima temporada.
La semifinal podr√≠a deparar un cl√°sico sudamericano si brasile√Īos y uruguayos sobreviven a los cuartos.
En la otra llave, Inglaterra es el √ļnico campe√≥n mundial que sigue en pie.
Bajo el mando de Gareth Southgate, gan√≥ una serie de penales por primera vez despu√©s de tres intentos fallidos. Fue 4-3 ante Colombia el martes en Mosc√ļ. Y volvi√≥ a imponerse en un partido de eliminaci√≥n directa desde 2006.
‚ÄúLos penales tienen mucho que ver con lo mental y obviamente sab√≠amos que Inglaterra en el pasado no lo hab√≠a hecho bien‚ÄĚ, coment√≥ el capit√°n Harry Kane, m√°ximo artillero del mundial con seis goles. ‚ÄúEs bueno dejar eso atr√°s y creemos firmemente en seguir hacia adelante‚ÄĚ.
En Samara, Inglaterra __campe√≥n por √ļnica vez en 1966__se las ver√° el s√°bado contra Suecia, que en silencio se meti√≥ entre los ocho mejores por primera vez en 24 a√Īos tras vencer 1-0 a Suiza. No, no lo extra√Īa a Zlatan Ibrahimovic, el mejor jugador sueco de todos los tiempos que se retir√≥ de la selecci√≥n en 2016.
La Suecia de Janne Andersson es trabajadora, difícil de romper y aburrida de ver.
‚ÄúEl f√ļtbol es un juego de equipo y este equipo lo personifica realmente. Compartimos, trabajamos el uno para el otro dentro y fuera del campo‚ÄĚ, dijo el estratega que pareci√≥ mandar un mensaje indirecto hacia Ibra.

Las cenicientas del certamen protagonizar√°n el duelo restante. La anfitriona Rusia y Croacia jugar√°n el s√°bado en Sochi. Los dos supieron convertirse en verdugos de dos de los m√°ximos aspirantes al trofeo: los locales eliminaron a Espa√Īa en octavos, mientras los croatas protagonizaron una resonante victoria 3-0 sobre Argentina en la primera ronda.
Nada hac√≠a presagiar esta campa√Īa de los locales en el Mundial. Pero el arquero Igor Akinfeev ataj√≥ dos penales ante los espa√Īoles en la definici√≥n por esa v√≠a para que Rusia llegue a cuartos por primera vez desde la ca√≠da de la ex Uni√≥n Sovi√©tica.

Y ahora sus hinchas creen posible que Rusia pueda sumarse el club de organizadores que ganan la copa. El √ļltimo fue Francia en 1998.
‚ÄúRespetamos a Rusia, pero nuestro objetivo es el primer lugar en el mundial‚ÄĚ, expres√≥ sin rodeos el defensor croata Domagoj Vida. ‚ÄúNo entiendo por qu√© no deber√≠amos decirlo. Si no creemos, no lo conseguiremos‚ÄĚ.